Tim Peneliti Temukan Dinosaurus Raksasa di Afrika

Spesies baru dinosaurus raksasa telah ditemukan di Provinsi Free State, Afrika Selatan. Dinosaurus pemakan tumbuhan, berspesies Ledumahadi mafube, memiliki berat 12 ton dan berdiri sekitar empat meter di pinggul.

Ledumahadi mafube adalah hewan darat terbesar yang hidup di Bumi yang diperkirakan hidup, hampir 200 juta tahun yang lalu. Ukurannya kira-kira dua kali lipat ukuran gajah Afrika yang besar.

Sebuah tim ilmuwan internasional, yang dipimpin oleh palaeontolog University of the Witwatersrand (Wits) Profesor Jonah Choiniere, menggambarkan spesies baru dalam jurnal Current Biology dan dikutip situs sciencedaily.com (27/9/2018).

Nama dinosaurus adalah Sesotho untuk “petir raksasa saat fajar” (Sesotho adalah salah satu dari 11 bahasa resmi Afrika Selatan dan bahasa asli di daerah tempat dinosaurus ditemukan).

“Nama itu mencerminkan ukuran besar hewan itu dan juga fakta bahwa garis keturunannya muncul pada asal usul dinosaurus sauropoda,” kata Choiniere. “Itu menghormati warisan kuno dan baru-baru ini di Afrika selatan.”

Ledumahadi mafube adalah salah satu kerabat terdekat dinosaurus Sauropoda. Sauropoda, yang beratnya mencapai 60 ton, termasuk spesies terkenal seperti Brontosaurus.

Semua sauropoda memakan tanaman dan berdiri dengan empat kaki, dengan postur seperti gajah modern. Ledumahadi berevolusi ukuran raksasa secara independen dari sauropoda, dan meskipun berdiri dengan empat kaki.

Kaki depannya akan lebih berjongkok. Ini menyebabkan tim ilmiah menganggap Ledumahadi sebagai “eksperimen” evolusi dengan ukuran tubuh raksasa.

Fosil Ledumahadi menceritakan kisah yang menarik tidak hanya tentang sejarah kehidupan individu, tetapi juga sejarah geografis di mana ia tinggal, dan tentang sejarah evolusi dinosaurus sauropoda.

“Hal pertama yang mengejutkan saya tentang hewan ini adalah kekokohan tulang tungkai yang luar biasa,” kata pemimpin penulis, Dr Blair McPhee.

“Itu memiliki ukuran yang mirip dengan dinosaurus sauropoda raksasa, tetapi sementara lengan dan kaki hewan-hewan itu biasanya cukup ramping, Ledumahadi sangat tebal.”

Tim peneliti mengembangkan metode baru, menggunakan pengukuran dari “lengan” dan “kaki” untuk menunjukkan bahwa Ledumahadi berjalan merangkak, seperti dinosaurus sauropoda kemudian, tetapi tidak seperti banyak anggota lain dari kelompoknya sendiri yang hidup pada zamannya seperti Massospondylus .

Tim tersebut juga menunjukkan bahwa banyak kerabat sauropoda yang sebelumnya berdiri dengan empat posisi, bahwa postur tubuh ini berevolusi lebih dari sekali, dan itu muncul lebih awal dari yang diperkirakan para ilmuwan sebelumnya.

“Banyak dinosaurus raksasa berjalan dengan empat kaki tetapi memiliki nenek moyang yang berjalan dengan dua kaki. Para ilmuwan ingin tahu tentang perubahan evolusioner ini, tetapi yang menakjubkan, tidak ada yang datang dengan metode sederhana untuk mengetahui bagaimana setiap dinosaurus berjalan, sampai sekarang,” kata Dr Roger Benson.

Dengan menganalisis jaringan tulang fosil melalui analisis osteohistologis, Dr Jennifer Botha-Brink dari Museum Nasional Afrika Selatan di Bloemfontein menetapkan usia hewan.

“Kita dapat mengetahui dengan melihat struktur mikro tulang fosil bahwa hewan itu tumbuh dengan cepat hingga dewasa. Dengan jarak yang dekat, cincin pertumbuhan yang disimpan setiap tahun di pinggiran menunjukkan bahwa tingkat pertumbuhan telah menurun secara substansial pada saat ia mati,” kata Botha-Brink. Ini menunjukkan bahwa hewan tersebut telah mencapai usia dewasa.

“Itu juga menarik untuk melihat bahwa jaringan tulang menampilkan aspek dari kedua sauropodomorph basal dan sauropoda yang lebih diturunkan, menunjukkan bahwa Ledumahadi mewakili tahap transisi antara dua kelompok utama dinosaurus ini.”

Ledumahadi tinggal di daerah sekitar Clarens di Provinsi Free State Afrika Selatan. Saat ini merupakan daerah pegunungan yang indah, tetapi tampak jauh berbeda pada waktu itu, dengan lanskap datar, semi-kering dan dangkal, streambed yang sebentar-sebentar kering.

“Kita dapat mengetahui dari sifat-sifat lapisan batuan sedimen di mana fosil tulang dipertahankan bahwa 200 juta tahun yang lalu sebagian besar Afrika Selatan tampak lebih seperti daerah saat ini di sekitar Musina di Provinsi Limpopo di Afrika Selatan, atau pusat Afrika Selatan Karoo, “kata Dr Emese Bordy.

Ledumahadi terkait erat dengan dinosaurus raksasa lain dari Argentina yang hidup pada waktu yang sama, yang menguatkan bahwa superbenua Pangea masih berkumpul di Jurassic Awal. “Ini menunjukkan betapa mudahnya dinosaurus berjalan dari Johannesburg ke Buenos Aires pada waktu itu,” kata Choiniere.

Menteri Sains dan Teknologi Afrika Selatan Mmamoloko Kubayi-Ngubane mengatakan penemuan dinosaurus ini menggarisbawahi betapa pentingnya paleontologi Afrika Selatan bagi dunia.