Peneliti Temukan Jenis Molekul Pertama di Galaksi

Jenis molekul pertama yang pernah terbentuk di alam semesta telah terdeteksi di ruang angkasa untuk pertama kalinya, setelah puluhan tahun pencarian. Para ilmuwan menemukan tandanya di galaksi dengan menggunakan observatorium udara terbesar di dunia, Stratosphere Observatory for Infrared Astronomy, atau SOFIA.

Ketika alam semesta masih sangat muda, hanya beberapa jenis atom yang ada. Para ilmuwan percaya bahwa sekitar 100.000 tahun setelah big bang, helium dan hidrogen bergabung untuk membuat molekul yang disebut helium hydride untuk pertama kalinya.

Helium hidrida harus ada di beberapa bagian alam semesta modern, tetapi belum pernah terdeteksi di ruang angkasa – sampai sekarang.

SOFIA menemukan helium hidrida modern di nebula planetary, sisa dari apa yang dulunya bintang seperti Matahari. Terletak 3.000 tahun cahaya di dekat konstelasi Cygnus, nebula planet ini, yang disebut NGC 7027, memiliki kondisi yang memungkinkan molekul misteri ini terbentuk.

Penemuan ini berfungsi sebagai bukti bahwa helium hidrida dapat, pada kenyataannya, ada di ruang angkasa. Ini menegaskan bagian kunci dari pemahaman dasar kita tentang kimiawi alam semesta purba dan bagaimana ia berevolusi selama miliaran tahun menjadi kimiawi kompleks dewasa ini. Hasilnya diterbitkan dalam edisi Nature, dan dilansir situs scitechdaily.com, belum lama ini.

“Molekul ini bersembunyi di luar sana, tetapi kami membutuhkan instrumen yang tepat untuk melakukan pengamatan pada posisi yang tepat – dan SOFIA dapat melakukannya dengan sempurna,” kata Harold Yorke, direktur Pusat Sains SOFIA, di Silicon Valley, California, Amerika Serikat.

Saat ini, alam semesta dipenuhi dengan struktur besar dan kompleks seperti planet, bintang, dan galaksi. Tetapi lebih dari 13 miliar tahun yang lalu, setelah big bang, alam semesta awal adalah panas, dan yang ada hanyalah beberapa jenis atom, kebanyakan helium dan hidrogen.

Ketika atom bergabung membentuk molekul pertama, alam semesta akhirnya dapat mendingin dan mulai terbentuk. Para ilmuwan telah menyimpulkan bahwa helium hidrida adalah molekul primordial pertama ini.

Begitu pendinginan dimulai, atom-atom hidrogen dapat berinteraksi dengan helium hidrida, yang mengarah pada penciptaan molekul hidrogen – molekul yang terutama bertanggung jawab untuk pembentukan bintang-bintang pertama.

Bintang-bintang melanjutkan untuk menempa semua elemen yang membentuk kosmos kimiawi kita yang kaya hari ini. Masalahnya, bagaimanapun, adalah bahwa para ilmuwan tidak dapat menemukan helium hidrida di luar angkasa. Namun begitu, sampai sekarang kelahiran kimia ini belum terbukti.

“Kurangnya bukti tentang keberadaan helium hidrida di ruang antarbintang adalah dilema bagi astronomi selama beberapa dekade,” kata Rolf Guesten dari Institut Max Planck untuk Radio Astronomi, di Bonn, Jerman, dan penulis utama makalah tersebut.

Pada 2016, para ilmuwan meminta bantuan SOFIA. Terbang hingga 45.000 kaki, SOFIA melakukan pengamatan di atas lapisan atmosfer Bumi yang mengganggu. Tetapi memiliki manfaat teleskop luar angkasa – tidak kembali setelah setiap penerbangan.

“Kami dapat mengubah instrumen dan memasang teknologi terbaru,” kata wakil ilmuwan proyek SOFIA Naseem Rangwala. “Fleksibilitas ini memungkinkan kami meningkatkan pengamatan dan menanggapi pertanyaan paling mendesak yang ingin dijawab para ilmuwan.” (sah)